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Científicas mexicanas logran degradar el plástico en sólo 15 días

cientificas mexicanas logran degradar el plastico en 15 dias La contaminación por basura plástica es un grave problema ambiental que preocupa a científicos y ecologistas, sobre todo tomando en cuenta que en México se generan cerca de 722 mil toneladas de plástico cada año.

Y es que en promedio, cada mexicano ingiere anualmente 163 litros de refresco y/o de agua embotellada en envases del poliéster llamado PET (siglas en inglés de tereftalato de polietileno), y aunque el país reutiliza alrededor de la mitad de este tipo de plástico, los esfuerzos son aún insuficientes, dada la enorme cantidad de desperdicios de PET que se siguen generando.

Para atender este problema, científicas mexicanas idearon una técnica que, a partir de un tipo de enzimas recombinantes llamadas cutinasas, logra degradar el plástico en sólo 15 días, cuando la desintegración de ese material tarda normalmente de 500 a mil años, según estudios científicos.

Las impulsoras de este método son investigadoras de la Facultad de Química de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM).

Información divulgada por esa casa de estudios, a la cual foroambiental.com.mx tuvo acceso, destaca que se trata de las académicas Amelia Farrés González Sarabia y Carolina Peña Montes, del Departamento de Alimentos y Biotecnología de la entidad universitaria, quienes explicaron que su proyecto se denomina Cutinasas recombinantes de Aspergillus nidulans para degradación de poliésteres, que desde mayo de 2016 está en trámite de patente.

Por su parte, Juan Manuel Romero Ortega, coordinador de Innovación y Desarrollo de la UNAM, explicó que la idea es escalar el proyecto del laboratorio a la industria, para saber si funciona a gran escala y transferir el método para futuras aplicaciones en el país.

La UNAM refiere que este trabajo tiene un impacto ambiental muy importante, pues la producción de plástico en el mundo alcanzó 311 millones de toneladas en 2014. El 90 por ciento de este material se deriva del petróleo, y se espera que la producción de plásticos en el planeta se duplique en los próximos 20 años.

Al respecto, Farrés González señaló que “el plástico ha sido benéfico en muchos sectores, como el de alimentos, que se empacan de manera segura, pero debemos darles un tratamiento para que no sean un problema ambiental”.

Para afrontarlo, Farrés y Peña recurrieron a la biotecnología y crearon un método propio basado en un tratamiento biocatalítico para degradar plásticos.

Las científicas de la UNAM aislaron los genes del hongo Aspergillus nidulans (frecuente en suelos y frutas) y lo introdujeron en la levadura Pichia pastoris, un organismo hospedero muy utilizado como sistema de expresión para la producción de proteínas recombinantes.

De esta manera, comprobaron que la degradación del plástico es sorprendentemente rápido. “La enzima rompe los enlaces (ésteres) del PET como si fuera una tijera”, explicó Farrés.

Peña agregó que las enzimas usadas hacen reacciones químicas a temperatura ambiente, en condiciones más suaves que otros métodos de tratamiento de plásticos, como el térmico y el químico.

El tratamiento enzimático que se aplica no es contaminante, es más económico y se inscribe en la llamada química verde.

La investigadoras hicieron crecer en un fermentador los genes aislados del hongo en la levadura; con lo obtenido lograron la preparación enzimática.

Dispusieron el PET cortándolo en láminas y moliéndolo hasta hacerlo polvo. El líquido obtenido tras el contacto entre la mezcla enzimática y el PET es útil para sintetizar ése y otros polímeros. El proceso se realiza a temperatura ambiente en el laboratorio.

Durante la investigación se encontró que las enzimas (cuya eficacia ha aumentado) son capaces de desintegrar cuatro tipos de poliésteres, entre ellos el PET, con porcentajes de degradación mayores al 90 por ciento.

Actualmente, están en planeación los experimentos a gran escala para una planta que permita degradar poliésteres, principalmente PET, y recuperar los subproductos de este material.

Cabe destacar que esta investigación obtuvo el tercer lugar de los Premios del Programa al Patentamiento y la Innovación (PROFOPI), de la Coordinación de Innovación y Desarrollo.

Redacción: foroambienal.com.mx

(Con parte de información de la UNAM)

Imagen: Internet

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